Microplásticos en los océanos: un nuevo reto ambiental

La preocupación por la basura de plástico que llena los océanos no es algo nuevo: tanto en Europa, como en muchos otros países se están tomando medidas para la prevención y mejor gestión de envases de plástico de un solo uso, como las bolsas de plástico. Un estudio recientemente publicado, afirma que en las regiones donde se hace una gestión activa de este tipo de residuos, los microplásticos (partículas de plástico inferiores a 5 mm de diámetro) suponen una fuente de emisión de la misma magnitud, con 1,5 millones de t/año en todo el mundo. Como se ve en la figura siguiente, en EEUU el vertido incontrolado de microplásticos supera incluso al del plástico convencional; ya que este último se gestiona, en su mayoría, por la vía institucional.

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En el estudio publicado por la IUCN, una organización que agrupa a miles de ONG ambientalistas de todo el mundo y con sede en Suiza, se ha visto que las dos fuentes más importantes de microplásticos serían: los neumáticos y los textiles. Los neumáticos liberan micropartículas de material por rozamiento con el asfalto, que por escorrentía acaban en el mar. Las fibras sintéticas de los textiles se liberan en el lavado doméstico de los mismos y, como las depuradoras de aguas urbanas no suelen contar con filtros específicos para estos residuos, acaban en los ríos y finalmente en el mar.

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Como se ve en la figura anterior, según la IUCN,  otras fuentes serían:

-La pintura de señalización de carreteras, que por desgaste y escorrentía también acaba en los océanos.

-Las pinturas plásticas de protección de los cascos de los barcos.

-Los plásticos que se utilizan en cosméticos, quizás los que han tenido un mayor impacto mediático.

Vertidos directos de granza de plástico en el proceso de producción, vemos que es la fuente de menor magnitud.

Los microplásticos serían hasta una tercera parte del plástico total que hay en los océanos. Y, según el mencionado estudio, entre un 15- 31 % procedería de fuentes primarias, como las que acabamos de mencionar. El resto se considera proveniente de fuentes secundarias, esto es, la degradación de plásticos mayores que han sido previamente depositados en el medio. Como decíamos, estas fuentes secundarias ya están en el foco de preocupación mundial: La ONU se ha declarado recientemente “en guerra” contra el plástico en el mar, que han calculado cuesta 8 billones de dólares anuales en limpieza de costas y daños a ecosistemas. Al mismo tiempo Greenpeace ha publicado un documento que ataca a los fabricantes de refrescos y sus botellas de plástico de un solo uso.

Pero, como decíamos, en EEUU y Europa, las fuentes primarias de microplásticos adquieren mayor importancia y, entre éstas las más importantes son los textiles (34,8%) y los neumáticos (28,3%). Los productos de cuidado personal, solo representan un 2%, así pues, medidas como las que proponen los parlamentarios escandinavos no serían demasiado efectivas a la hora de reducir la cantidad de microplásticos en el mar.

Las medidas que propone la IUCN para reducir los microplásticos de las principales fuentes primarias serían:

– Ecodiseño de las fibras textiles para evitar su liberación.

– Prelavado de los textiles para evitar liberación masiva en el primer lavado doméstico.

– Incluir filtros en las lavadoras.

– Ecodiseño de los neumáticos para reducir la abrasión.

– Ecodiseño del asfalto para reducir la abrasión.

– Recogida de aguas de escorrentía en carreteras.

Por supuesto, se propone también mejorar los sistemas de tratamiento de las EDAR(1) urbanas y trabajar en la concienciación ciudadana.

A día de hoy, ni los neumáticos ni los textiles están dentro del ámbito de aplicación de los estándares europeos de ecodiseño.  La contaminación por  microplásticos es un tema bastante reciente, pero que creemos tendrá recorrido, así que conviene estar atentos, sobre todo si nuestra empresa trabaja con envases plásticos, textiles o neumáticos.

 

 

 

(1)   Estación Depuradora de Aguas Residuales

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